Bataille de Sharpsburg ou Antietam - Histoire

Bataille de Sharpsburg ou Antietam - Histoire


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Par : Jubal Early

Tard dans l'après-midi du 15, (le général Lawton reçut - un ordre du général Jackson de déplacer la division sur la route Boteler's Ford, sur le Potomac au-dessous de Sheperdstown, et il mit aussitôt sa propre brigade et celle de Trimbles ; - qui avait obtenu rations de Harper's Ferry, en mouvement, et m'a ordonné de suivre avec ma propre brigade et celle de Hays dès qu'ils ont été également approvisionnés par les magasins de l'ennemi. , et j'ai ensuite suivi le général Lawton, le trouvant juste avant le matin bivouaqué à environ quatre milles de Boteler's Ford. Le général de brigade Hays, blessé à Port Republic tandis que le colonel du 7th Louisiana, était revenu à la brigade le 15 après la reddition de Harper's Ferry et a pris le commandement de sa brigade avant que nous ne commencions cette marche.

La division se déplaça à l'aube du 16, et traversa le Potomac, arriva dans les environs de Sharpsburg dans la première partie de la journée, et empila des armes dans un morceau de bois à environ un mille en arrière de Sharsburg, la division Jackson l'ayant précédée, et Hill est laissé derrière pour se débarrasser des prisonniers et des biens à Harper's Ferry.

Après que les différentes colonnes, qui avaient été envoyées contre ce dernier endroit, se soient déplacées des environs de Frederick, le reste de l'armée du général Lee s'était déplacé à travers South Mountain en direction de Hagerstown et de la division du général DH Hill et avait été laissé pour défendre Boonsboro Gap contre l'armée fédérale, composée de l'armée de Pope et de l'armée de McClellan combinées, et de lourds renforts qui étaient arrivés à leur secours, s'approchant maintenant sous le général McClellan. Le général Hill avait été attaqué le 14 à Boonsboro Gap, par le gros de l'armée de McClellan, et, après une résistance très obstinée pendant de nombreuses heures aux vastes forces amenées contre lui, avait, avec les renforts envoyés à son secours dans cette dernière partie de la journée, se retira tard dans la nuit à Sharpsburg, du côté ouest de l'Antietam.

Une position avait été prise le matin du 15 par la force au nord du Potomac, composée de la division D. Hill, cinq brigades ; les trois brigades restantes de la division Longstreet ; la division Hood, deux brigades ; Division de D. R. Jones, trois brigades ; et la brigade d'Evans ; quatorze brigades en tout, couvrant Sharpsburg au nord et à l'est, la droite reposant sur Antietam Creek, et la gauche s'étendant jusqu'au brochet de Hagerstown ; et l'ennemi avait peu à peu déplacé toute son armée jusqu'au front de cette position. C'était l'état des choses lorsque les deux divisions de Jackson arrivèrent le 16, et entre-temps il y avait eu quelques tirs d'escarmouche et d'artillerie.

Après être resté en position à l'arrière pendant quelques heures, le général Lawton a reçu l'ordre de se déplacer vers la droite pour couvrir un pont sur l'Antietam, mais après le début du mouvement, il a été annulé et l'ordre reçu de suivre la division Jackson vers la gauche à travers champs jusqu'à ce que nous ayons atteint l'autoroute de Sharps-burg à Hagerstown, et en continuant le long de cette route, nous avons atteint un morceau de bois à l'ouest du brochet dans lequel se trouvait une église Dunkard ou Quaker, et avons trouvé, à une certaine distance au-delà de l'église, la division de Jackson déjà postée en double ligne à l'ouest de la pique, et se raccordant à droite avec la gauche de la division Hood. Le général Jackson en personne m'ordonna de placer ma brigade, qui était à la tête de la division, à la gauche de la sienne afin d'en protéger le flanc, et de communiquer avec le général de brigade J. Jones, alors commandant cette division.

Il faisait alors presque nuit, et il y avait de violentes escarmouches entre les troupes de Hood plus à droite et l'ennemi, tandis que les obus volaient assez épais. J'ai eu quelques difficultés à trouver le général Jones ou sa gauche, mais au bout d'un moment j'y suis parvenu, puis j'ai posté ma brigade à la gauche de la brigade de Starke, constituant, comme on m'en a dit, la gauche de Jones, qui s'est formée le l'ouest du brochet s'étendant dans les bois.

Ma brigade était postée sur une petite route longeant le fond des bois après la gauche de Starke, et rejetée à angle droit par rapport à sa ligne. Les brigades Lawton et Trimble avaient été arrêtées près de l'église, mais le général Hays, sous les ordres du général Jackson, me fit rapport avec sa brigade, et elle était postée derrière la mienne. Les tirs d'artillerie et les escarmouches, sauf des coups de feu occasionnels entre les piquets, furent interrompus par l'obscurité, et vers dix ou onze heures les brigades Lawton et Trimble prirent la place, en première ligne, des deux brigades Hood, qui ont été retirés à l'arrière.

Très peu de temps après l'aube du 17 au matin, le général Jackson en personne m'a ordonné de déplacer ma brigade au front et à gauche, le long d'un itinéraire indiqué par lui, dans le but de soutenir quelques pièces d'artillerie que le général Stuart avait en position d'opérer contre la droite de l'ennemi, et Hays reçut l'ordre de soutenir les brigades de Lawton et de Trimble.

En suivant la route désignée par le général Jackson, j'ai découvert un corps de tirailleurs ennemis près de ma droite, poussant en avant comme pour contourner le flanc gauche de notre ligne, et j'en ai envoyé quelques-uns de ma propre brigade pour les tenir en vérifier jusqu'à ce que j'aie réussi. Je trouvai le général Stuart à environ un mille de la position d'où je m'étais déplacé, avec plusieurs pièces d'artillerie en position sur une colline entre la gauche de la division Jackson et le Potomac qui engageaient certaines des batteries ennemies. À sa suggestion, j'ai formé ma ligne à l'arrière de cette colline et j'y suis resté environ toute l'heure, lorsque le général Stuart a découvert un corps d'infanterie ennemie qui se frayait progressivement un chemin entre nous.

et la gauche de notre ligne principale, et déterminé à déplacer sa position sur une colline plus à droite et un peu en arrière de la direction de notre ligne.

Ce mouvement s'exécuta en franchissant une route en arrière de celle que j'avais prise le matin, celle-ci étant en possession de l'ennemi, et, tandis que je formais ma brigade dans une bande de bois en reculant, dans un coude de l'extrémité nord du bois dans lequel se trouvait l'église de Dunkard, le général Stuart m'informa que le général Lawton avait été blessé et que le général Jackson m'avait fait appeler pour revenir avec ma brigade et prendre le commandement de la division. En quittant le 13e Régiment de Virginie, comptant moins de 100 hommes, avec le général Stuart, j'ai déplacé le reste de la brigade à travers l'angle formé par le coude avec le corps principal des bois, à travers un champ jusqu'à la position que j'avais commencée au début de le matin.

L'ennemi avait à ce moment-là poussé des tirailleurs dans le nord ou plus loin de ce bois, et remontait une force très lourde pour tourner notre flanc gauche. Lorsque j'arrivai près de mon point de départ, je trouvai le colonel Grigsby du 27th Virginia Regiment et Stafford du 9th Louisiana ralliant quelque deux ou trois cents hommes de la division Jackson à l'endroit où la brigade Starke était en position la veille. En remontant, j'arrêtai ma brigade et formai une ligne en arrière de Grigsby et de Stafford, et ils s'avancèrent aussitôt contre les tirailleurs ennemis, qui avaient pénétré à quelque distance dans les bois, les repoussant.

Ma brigade a été avancée sur leurs arrières jusqu'à ce que nous arrivions à Grigsby et Stafford, où j'ai formé une ligne sur la crête d'une légère crête traversant les bois et leur ai demandé de se former sur ma gauche. Des corps lourds de l'ennemi ont maintenant été découverts dans le champ au-delà des bois se déplaçant jusqu'à lui. J'ai laissé ma brigade sous le commandement du colonel William Smith, du 49th Virginia, avec l'ordre de résister à l'ennemi à tout prix, et j'ai traversé la pique de Hagerstown vers la droite pour trouver les brigades qui avaient été engagées tôt le matin, mais Je trouvai qu'ils avaient été très mal découpés et qu'ils étaient partis à l'arrière, Hood ayant pris leur place avec ses deux brigades. La division Jackson avait également été très mal utilisée, et l'ensemble, à l'exception des quelques hommes ralliés par Grigsby et Stafford, s'était retiré du champ de bataille.

Les faits étaient, comme je l'ai constaté par la suite auprès des commandants de brigade, qu'à la lumière, après une escarmouche le long du front des barricades de Lawton et Trimble dans un morceau de bois qu'il occupait, l'ennemi avait ouvert un feu d'enfilade très nourri depuis les batteries de le côté opposé de l'Antietam, puis avançait contre eux des colonnes d'infanterie très lourdes, en même temps qu'il déversait un feu destructeur de cartouches et d'obus dans leurs rangs depuis le front. La brigade Hays s'était portée au secours des autres et ce terrible assaut de front avec le feu de flanc des batteries de l'autre côté de l'Antietam avait été résisté quelque temps avec obstination, jusqu'à ce que le général Lawton fût grièvement blessé ; le colonel Douglas, commandant sa brigade, tué ; Le colonel Walker, commandant la brigade Trimble, avait eu son cheval tué sous lui, et lui-même avait été mutilé par une contusion d'un morceau d'obus ; tous les commandants de régiment des trois brigades, à l'exception de deux, avaient été tués ou blessés ; et la brigade de Lawton avait subi une perte de près de la moitié, celle de Hays de plus de la moitié et celle de Trimble de plus d'un tiers. Le général Hood vint alors à leur secours et les débris brisés de ces brigades, leurs munitions épuisées, se retirèrent sur l'arrière.

Entre-temps, la division Jackson avait été très fortement engagée et avait partagé le même sort, tout ce qui restait étant ce que j'ai trouvé en ralliant Grigsby et Stafford, après que le général Jones se soit retiré du terrain, assommé par la commotion d'un obus éclatant près de lui, et le général Starke, qui lui avait succédé, avaient été tués.

Après avoir découvert qu'il ne me restait plus rien de la division sur le terrain à commander sauf ma propre brigade, et voyant que, ce que je supposais être les troupes de Hood, étaient très pressées, et devraient probablement se retirer avant d'être trop nombreuses, j'ai envoyé le major JP Wilson, un aide volontaire qui avait servi avec les généraux Ewell et Lawton, pour s'occuper des brigades qui étaient allées à l'arrière, et je suis allé trouver le général Jackson pour l'informer de l'état des choses à l'avant, ainsi que quant à lui faire savoir qu'une force très lourde se déplaçait à l'ouest de la pique contre notre flanc et notre arrière, confrontée à ma brigade et à la petite force sous Grigsby et Stafford seuls.

J'ai trouvé le général sur une colline en arrière de l'église de Dunkard, où des batteries étaient postées, et quand je l'ai informé de l'état des choses, il m'a ordonné de retourner dans ma brigade et de résister à l'ennemi jusqu'à ce qu'il puisse m'envoyer des renforts. , ce qu'il a promis de faire dès qu'il pourrait les obtenir. Je trouvai ma brigade et les forces de Grigsby et Stafford au point où je les avais laissés, et le mouvement de l'ennemi dans ce quartier prenait des proportions très redoutables. Les bois dans lesquels se trouvait l'église de Dunkard longeaient le brochet de Hagerstown du côté ouest sur environ un quart de mile jusqu'à ce qu'il arrive à un champ du même côté, d'environ 150 ou 200 mètres de large. Ensuite, les bois sont retombés à gauche à angle droit avec la route, puis ont couru parallèlement à celle-ci de l'autre côté du champ sur environ un quart de mile plus loin, puis ont tourné à gauche et ont couru une certaine distance vers l'arrière , faisant le coude dont on parlait.

Le champ ainsi situé entre le brochet et le bois formait un plateau plus haut que le bois adjacent, et ce dernier s'inclinait vers une petite route à l'autre lisière, qui s'étendait jusqu'au coude, et était celui sur lequel j'avais été posté la nuit avant, et le long duquel je m'étais déplacé vers le soutien de Stuart au petit matin. La ligne formée par ma brigade était entièrement dans les bois, avec son flanc droit opposé au milieu du champ ou du plateau, et sa direction était à angle droit avec la pique de Hagerstown. Dans les bois se trouvaient des corniches calcaires qui formaient une très bonne couverture pour les troupes, et elles s'étendaient en arrière vers l'église. De ma position, les forces des deux armées sur ma droite, ou plutôt sur mes arrières, comme je faisais maintenant face, étaient entièrement cachées à la vue, car le plateau sur ma droite était considérablement plus haut que le terrain sur lequel ma brigade était formée.

Après mon retour, l'ennemi a continué à se presser vers les bois dans lesquels j'étais, en force très lourde, et j'ai envoyé le major Hale, mon adjudant général adjoint, pour faire savoir au général Jackson que le danger était imminent, et il est revenu avec le l'information que les renforts promis seraient envoyés immédiatement. Au moment où le major Hale revenait, une batterie s'ouvrit sur la pointe de Hagerstown où le champ, ou plateau, et les bois se rejoignaient. C'était derrière mon flanc droit et à pas plus de deux cents mètres de lui. J'avais regardé anxieusement mon front et mon flanc gauche, ne songeant pas qu'il y avait un danger immédiat à ma droite, car j'avais vu nos troupes du côté est de la pique, à une position avancée, engagées avec l'ennemi, et je pris pour acquis qu'il s'agissait d'une de nos batteries qui s'était ouverte sur l'ennemi, mais l'attention du major Hale fut attirée sur elle par un soldat à nos arrières, qui se tenait au bord du plateau, et l'informa qu'il s'agissait d'une des batteries ennemies. Le major Hale l'examina lui-même et m'en informe aussitôt, mais j'en doutai jusqu'à ce que je chevauche jusqu'à la lisière du bois et constate par moi-même qu'il s'agissait bien d'une des batteries ennemies, tirant le long de la pique en direction du Dunkard. Église.

Pendant que je la regardais une minute pour me satisfaire, je vis une lourde colonne d'infanterie monter à ses côtés. Cette colonne se composait de la division Green du corps de Mansfield. Le fait était que Hood, après avoir résisté avec une grande opiniâtreté à des nombres immensément supérieurs, s'était replié aux environs de l'église de Dunkard, et l'ennemi s'était avancé jusqu'à cette position. Ma position était maintenant très critique, car il n'y avait rien entre Hood et moi, laissant ainsi un intervalle d'un quart à un demi-mille entre mon commandement et le reste de l'armée. Heureusement, cependant, mes troupes étaient cachées de ce corps de l'ennemi, ou leur destruction aurait été inévitable, car elle était presque entre elles et le reste de l'armée, et le corps, remontant à gauche sur mon front, avait maintenant entré dans les bois. Espérant que les renforts promis arriveraient à temps, je rejetai tranquillement mon flanc droit à l'abri des bois pour éviter d'être pris à revers.

La situation était la plus critique et la nécessité la plus pressante, car il était évident que si l'ennemi s'emparait de ce bois, la possession des collines à l'arrière suivrait immédiatement, puis, à travers à notre arrière sur la route qui ramène à la Potomac, ça aurait été facile. En effet, la possession de ces collines lui aurait permis de prendre toute notre ligne à l'envers, et une défaite désastreuse a dû s'ensuivre. Je résolus de tenir jusqu'au dernier moment, et je regardai anxieusement vers l'arrière pour voir arriver les renforts promis, la colonne à ma droite et à l'arrière et celle qui s'avançait devant, avec laquelle mes tirailleurs étaient déjà engagés, surveillée avec l'intérêt le plus intense.

Tout en regardant ainsi dehors, j'ai vu la colonne à ma droite et à l'arrière s'avancer brusquement dans les bois en direction de l'arrière de l'église. Je ne pouvais plus rester immobile, et j'ai immédiatement mis ma brigade en mouvement par le flanc droit sur une ligne parallèle à celle des mouvements de l'ennemi, ordonnant à Grigsby et Stafford de se replier en ligne, escarmoucher avec l'ennemi venant sur la gauche . Les corniches calcaires permettaient à mes troupes de ne pas voir l'ennemi se déplaçant dans les bois sur ma droite, et elles se déplaçaient rapidement pour les rejoindre. avec une grande obstination des nombres immensément supérieurs, s'étaient repliés aux environs de l'église de Dunkard, et l'ennemi s'était avancé jusqu'à cette position. En passant par derrière l'une de ces longues haies, nous découvrîmes l'ennemi se déplaçant avec des flanqueurs projetés sur son flanc droit. J'ai ordonné au colonel William Smith, dont le régiment, le 49th Virginia, était en tête, d'ouvrir le feu sur les flancs, ce qui a été fait rapidement, et ils ont couru sur le corps principal, qui a été pris par surprise par le feu de l'inattendu trimestre d'où il provient.

Je vis maintenant deux ou trois brigades se mettre en ligne à notre secours, à l'autre extrémité du bois, et ma brigade fut tournée vers l'avant dès qu'elle fut entièrement passée derrière la corniche, et ouvrit le feu sur l'ennemi. , qui a commencé à se retirer vers le brochet dans une grande confusion, après avoir livré une ou deux volées. Je n'avais pas l'intention de me déplacer vers le front à la poursuite, car j'ai vu une brigade des troupes venant à notre secours se déplacer dans les bois à son extrémité la plus à ma droite afin de venir sur le flanc du mien si elle avançait, et je craignait donc que l'un et l'autre ne fussent confondus par la collision, et que le mien ne fût exposé au feu de l'autre. De plus, l'autre colonne ennemie s'avançait sur ma gauche, tenue en échec cependant par Grigsby et Stafford avec leurs hommes, aidés par le 31st Virginia Regiment, qui était sur ce flanc. La brigade, cependant, sans attendre les ordres, se précipita après la colonne en retraite, la chassant entièrement hors du bois, et, malgré mes efforts pour le faire, je ne réussis à l'arrêter que lorsque son flanc et son arrière furent exposés au feu. de la colonne de gauche.

J'ai alors vu d'autres troupes de l'ennemi se déplacer rapidement à travers le plateau de la pique à la colonne, opposée à Grigsby et Stafford, et j'ai ordonné à ma brigade de se retirer à une courte distance, afin de changer de front et d'avancer contre l'ennemi dans cette direction. . Juste au moment où je réformais ma ligne dans ce but, la brigade Semmes, et deux régiments de la brigade Barksdale, de la division McLaws, et la brigade Anderson de la division D. Jones arrivèrent, et le tout, y compris le petit commandement de Grigsby et Stafford, avança et emporta l'ennemi des bois dans les champs, et l'ennemi se retira dans un grand désordre vers un autre corps de bois au-delà de celui d'où il avait été ainsi chassé. Aussitôt que l'ennemi eut été ainsi repoussé, je rappelai mes régiments et les fis reformer, lorsqu'ils furent de nouveau postés à leur ancienne position sur la petite crête ci-dessus mentionnée. Aussitôt que son infanterie se fut retirée, l'ennemi ouvrit un feu terrible avec des cartouches et des obus sur les bois que nous occupions, qui se poursuivit quelque temps.

Les troupes qui nous avaient été opposées dans cette dernière affaire consistaient en la division Sedgwik du corps Sumner, qui n'avait pas été engagée auparavant, appuyée par le corps de Mansfield, sous Williams, et qui se porta pour une nouvelle attaque sur notre extrême gauche. Au cours de son avance, les colonnes ennemies avaient reçu un feu cinglant des canons du général Stuart sur une colline à l'arrière de notre gauche qui contribua très sensiblement à la repousse, et le général Stuart poursuivit la force en retraite sur son flanc sur une certaine distance, avec ses pièces d'artillerie et les restes du 13th Virginia Regiment sous le capitaine Winston

Ma brigade comptait alors moins de 1 000 officiers et hommes présents, et Grigsby et Stafford en comptaient entre deux et trois cents ; pourtant avec cette petite force nous avons affronté, pendant longtemps, la colonne formidable de Sumner, et l'avons tenue en échec jusqu'à ce que des renforts arrivent à notre aide. Si nous nous étions retirés par crainte d'être flanqués ou coupés, l'ennemi aurait dû s'emparer des bois, où nous étions, et, par conséquent, des collines sur leurs derrières, ce qui aurait entraîné une défaite décisive contre nous, et une destruction probable de notre armée.

Pendant que se déroulaient ces opérations sur notre extrême gauche, qui se passaient toutes dans la matinée, deux autres divisions du corps de Sumner, French et Richardson, s'étaient dirigées contre notre centre occupé par le général D. Hill, et le refoulaient après un dur combat, à peu près au moment où je combattais les deux colonnes ennemies dans les bois. Une partie de cette force se déplaçant contre Hood près de l'église de Dunkard, a été rencontrée et repoussée par les brigades Kershaw 'S et Cobb de la division McLaws, la partie de la brigade de Barksdale qui n'était pas venue à mon aide, et la brigade de Ransom de la division de Walker, à en même temps que la force qui m'était opposée était repoussée.

Peu de temps après que ma brigade eut été reformée et replacée dans son ancienne position, le colonel Hodges, à la tête de la brigade Armistead de la division Anderson, arriva et prit la place de ma brigade, qui fut alors postée le long du bord de le plateau sur la droite de Hodges, face au brochet de Hagerstown. Par la suite, le général McLaws posta la brigade de Barksdale à ma droite, et les brigades de Kershaw et de Cobb à la gauche de Hodges. Ma ligne, établie le long de la lisière des bois et du plateau après la repousse de l'ennemi, s'étendait au-delà de l'endroit où la gauche de la division Jackson reposait à la lumière du jour, et embrassait à l'intérieur tous nos tués et blessés, et presque la totalité de celle de l'ennemi, dans cette dernière affaire à notre gauche.

Le major Wilson était alors revenu avec l'information qu'il n'avait pu trouver qu'une partie de la brigade Hays, qui était sous les ordres du général Hays, qui était avec le général Hood, et qu'elle n'était pas en état de rendre aucun service. Il déclara en outre que les restes des autres brigades étaient allés à l'arrière dans le but de se reformer et de rassembler les traînards, mais qu'il n'avait pu les retrouver.

L'ennemi a continué à bombarder les bois dans lesquels nous étions pendant un certain temps, faisant cependant peu ou pas de dégâts, car nous étions à l'abri, et son tir et ses obus sont passés au-dessus de nos têtes. Certaines de nos batteries, qui avaient été amenées sur les collines à l'arrière, ont ouvert le feu sur les bois où nous étions, à deux reprises, sous l'impression qu'ils étaient occupés par l'ennemi, et j'ai dû envoyer et faire arrêter . Quelques pièces de notre artillerie furent déplacées dans l'angle du plateau à ma droite et ouvertes sur l'ennemi, mais furent bientôt obligées de se retirer par le métal supérieur et le nombre de canons qui leur étaient opposés.

Nous restâmes en position le reste de la journée, ainsi que les troupes à ma gauche et celles immédiatement à ma droite. L'ennemi ne nous attaqua plus sur cette partie de la ligne, mais il y eut plusieurs manifestations comme pour une attaque, et du haut d'un arbre à la lisière du bois un guet signala trois lignes de bataille au-delà de la pique avec une ligne de tirailleurs s'étendant presque jusqu'à la pique. Il y eut cependant quelques tentatives contre notre ligne plus à droite, et en fin d'après-midi une attaque féroce fut lancée sur notre extrême droite par le corps de Burnsides, qui chassa une partie de nos troupes du pont sur l'Antietam sur ce flanc, et reculait sur notre droite, lorsque quelques-unes des brigades d'A. Hill, qui venaient d'arriver de Harper's Ferry, vinrent au secours des troupes engagées sur ce flanc, et l'ennemi fut repoussé dans une grande confusion.

Cette affaire, qui s'est terminée juste avant la tombée de la nuit, a mis fin aux combats le 16, et après une lutte des plus longues et des plus désespérées, notre centre avait été repoussé dans une certaine mesure, mais les positions sur nos flancs étaient maintenues.

L'attaque sur le commandement de Jackson au petit matin avait été faite par les corps de Hooker et Mansfield, comptant, selon la déclaration de McClellan, 24 982 hommes présents et aptes au service, et cette force avait été combattue par la division Jackson et les trois brigades d'Ewell, et par la suite par les deux brigades de Hood, aidées par celles des brigades de D. Hill envoyées au secours de Hood, jusqu'à ce que le corps de Sumner, comptant 18 813 hommes, arrive vers neuf heures du matin au secours de Hooker et de Mansfield. Hood fut alors obligé de se retirer dans les bois près de l'église de Dunkard, et Sumner, qui commandait maintenant toute l'aile droite de l'ennemi, se prépara à une autre attaque avec son corps soutenu par Hooker et Mansfield. Cette attaque fut menée à notre gauche par la division Sedgwick appuyée par le corps de Mansfield, et au centre par les divisions Fench et Richardson appuyées par le corps de Hooker, et fut repoussée comme on l'a dit, Hill, cependant, perdant du terrain au centre dans une certaine mesure. Le corps de Franklin comptant 12.300 hommes fut alors porté au soutien de Sumner, arrivant un peu après midi, et une nouvelle attaque sur les bois dans lesquels reposait notre gauche fut projetée, mais fut arrêtée par les ordres du général Sumner.

Une autre attaque, cependant, a été faite sur la position de Hill au centre, qui a rencontré un certain succès en raison du retrait d'une de ses brigades, par erreur, de sa position, mais la progression de l'ennemi a été arrêtée par les brigades de Walker et une partie de la division d'Anderson, qui était arrivée à son soutien. L'ennemi avait alors lancé l'attaque avec le corps de Burnsides, au nombre de 13 819, sur la droite de Longstreet, sur l'Antietam, tenu par la division D. Jones, qui fut repoussé à l'arrivée des brigades Hill comme indiqué. Ce qui précède est un compte rendu condensé des principales caractéristiques de cette bataille tirée des rapports des deux côtés, et les chiffres concernant la force du corps de McClellan sont tirés de son propre rapport. Le corps de Porter de son armée, au nombre de 12 930, était tenu en réserve.

Tard dans l'après-midi, après qu'il soit devenu évident qu'aucune autre attaque sur notre gauche n'était à faire, je suis monté à l'arrière à la recherche des brigades manquantes et j'ai trouvé une centaine d'hommes de la brigade Lawton qui avaient été rassemblés par le major Lowe, l'officier gradé de la brigade est parti, et je les ai fait déplacer jusqu'à l'endroit où se trouvait ma propre brigade et les placer à sa droite. Nous portâmes les armes toute la nuit, et vers la lumière du matin du 18, le général Hays fit venir environ quatre-vingt-dix hommes de sa brigade, qui furent postés à ma gauche. Dans la matinée, le capitaine Feagins, l'officier supérieur parti de la brigade Trimble, a amené environ deux cents de cette brigade, et ils ont été postés dans mes arrières.

L'ennemi resta sur notre front toute la journée sans faire étalage d'attaque sur notre gauche, mais il y eut quelques coups de feu entre les lignes d'escarmouche plus à droite. L'ennemi sur mon front immédiat montra un grand souci de s'emparer de ses morts et de ses blessés sur cette partie du terrain, et plusieurs drapeaux de trêve s'approchèrent de nous, mais, je crois, sans autorisation de la source appropriée. Cependant, une sorte de trêve informelle régna pendant un certain temps, et quelques-uns des morts et des très grièvement blessés de l'ennemi et de la partie de notre armée qui avait été engagée le premier le 17 au matin, furent échangés alors même que les tirailleurs étaient se tirent dessus à droite. Cela a finalement été arrêté et l'ennemi a informé qu'aucun drapeau de trêve ne pouvait être reconnu à moins qu'il ne vienne du quartier général de son armée. Nous restâmes en position le 18 pendant toute la journée, sans aucune démonstration sérieuse de l'ennemi sur aucune partie de notre ligne, et après la tombée de la nuit nous nous retirâmes dans le but de repasser le Potomac. J'ai tenu ma position jusqu'à ce que mes tirailleurs de tête soient relevés par une partie de Fitz. La cavalerie de Lee s'est alors retirée conformément aux ordres reçus précédemment du général Jackson, emportant avec moi la brigade d'Armistead sous le colonel Hodges, qui n'avait reçu aucun ordre de son commandant de division, et amenant, je crois, l'arrière de l'infanterie de toute notre armée. . Nous trouvâmes un grand nombre de chariots et de troupes massés à Boteler's Ford, et la division que je commandais maintenant ne traversa qu'après le lever du soleil. Après avoir franchi le fleuve, la division se forma en bataille du côté de la Virginie, sous la direction du général Longstreet, et resta en position plusieurs heures, jusqu'à ce que l'ennemi apparaisse sur l'autre rive et ouvre sur nous avec de l'artillerie.

J'ai ensuite reçu l'ordre de quitter la brigade de Lawton, maintenant augmentée à environ quatre cents hommes sous les ordres du colonel Lamar du 61e régiment de Géorgie (qui était revenu après la bataille du 17e), à ​​Boteler's Ford, sous le commandement du brigadier général Pendleton, qui était chargé de la défense du passage, et j'ai reçu l'ordre de me déplacer avec le reste de la division vers Martinsburg.

Toute notre armée avec ses trains avait été recroisée en toute sécurité, ce qui terminait les opérations proprement liées à la bataille de Sharpsburg.

Dans cette bataille, la division d'Ewell avait perdu 119 tués, 1 115 blessés et 38 disparus, soit une perte totale de 1 352 sur moins de 3 400 hommes et officiers engagés dans l'action. La perte dans ma propre brigade était de 18 tués et de 156 blessés, et parmi ces derniers se trouvaient le colonel Smith et le lieutenant-colonel Gibson du 49th Virginia Regiment, tous deux grièvement, et le premier recevant trois blessures distinctes avant la fin du combat, dans laquelle il était engagé. La perte dans toute notre armée était lourde, mais pas aussi grande que l'estimation mise sur elle par l'ennemi.


Guerre civile américaine

Remarque : Les informations audio de la vidéo sont incluses dans le texte ci-dessous.

La bataille d'Antietam a eu lieu le 17 septembre 1862 entre l'Union et la Confédération pendant la guerre civile. Il a eu lieu près de Sharpsburg, Maryland. Les forces du Sud étaient dirigées par le général Robert E. Lee et les forces du Nord étaient dirigées par le général George B. McClellan.


La bataille d'Antiétam par Kurz & Allison

Le général Robert E. Lee passe à l'offensive

Jusqu'à la bataille d'Antietam, l'armée confédérée était principalement sur la défensive. Toutes les grandes batailles se sont déroulées sur le sol sudiste. Cependant, après le succès de la deuxième bataille de Bull Run, le général Lee a décidé qu'il était temps de passer à l'offensive.

Le 3 septembre 1862, l'armée confédérée, dirigée par le général Robert E. Lee, entra dans l'État du Maryland. Ils espéraient envahir le nord jusqu'en Pennsylvanie. Le général Lee et le président confédéré Jefferson Davis pensaient qu'une invasion réussie convaincrait la France et la Grande-Bretagne de reconnaître officiellement la Confédération en tant que nation.

La bataille a commencé le matin du 17 septembre 1862 lorsque l'armée de l'Union, dirigée par le général Joseph Hooker, a attaqué l'armée confédérée sur le flanc gauche. Tout au long de la journée, la bataille allait se poursuivre. L'Union attaquerait d'abord, puis les confédérés contre-attaqueraient. Les combats étaient féroces et la journée serait l'une des plus sanglantes de l'histoire américaine.

Malgré son infériorité numérique, l'armée confédérée a continué à tenir bon tout au long de la journée. Le général McClellan était prudent et n'engagea jamais toute sa force, tandis que Robert E. Lee engagea toute son armée dans la bataille afin de retenir les soldats de l'Union.

  1. La phase du matin - La première partie de la bataille a eu lieu dans les champs de maïs au nord de la ville alors qu'un groupe de soldats de l'Union connu sous le nom de Iron Brigade a attaqué les confédérés.
  2. La phase de midi - Alors que la bataille se poursuivait, les combats les plus féroces au milieu de la journée se sont déroulés sur une route en contrebas. Tant d'hommes sont morts ici que la route a gagné le surnom de "Bloody Lane".
  3. La phase de l'après-midi - Dans l'après-midi, les combats se sont déplacés vers le sud. Union General Ambrose Burnside and his men charged across a bridge that would become known to history as "Burnside's Bridge."

The next day, Lee continued to skirmish with McClellan's forces. However, he also began to retreat and by nightfall of the 18th, the Confederate army was leaving Maryland, retreating back to Virginia.

From a military standpoint, neither side was a winner in the Battle of Antietam. The North, however, claimed victory as Lee's army was forced to retreat from Maryland and Union soil. Also, Great Britain and France continued to not recognize the Confederacy as a legal nation. At the same time, Abraham Lincoln was disappointed that General McClellan did not pursue the Confederate army when they were wounded and retreating. More decisive action from McClellan may have ended the Civil War much earlier.

Proclamation d'émancipation

One of the most important results of the battle was that Abraham Lincoln decided to use the victory as an opportunity to announce the Emancipation Proclamation. This document promised freedom for slaves in the South once the Union took back control.


Shortly after routing the Union Army of Virginia under Maj. Gen. John Pope in the Second Battle of Bull Run (Second Battle of Manassas) in August, 1862, Lee led his own Army of Northern Virginia across the Potomac into Maryland. Reasons for this invasion included taking pressure off the Shenandoah Valley&mdash"The Breadbasket of the Confederacy"&mdashat harvest time encouraging European support for the Confederacy by winning a battle on Northern soil and demoralizing Northerners to reduce their support for the war while encouraging the slave-holding state of Maryland to secede and join the Confederacy.

Believing the routed Union army would require time to rebuild, Lee took the bold step of dividing his own army, sending portions of it to capture various objectives. Primarily, these objectives involved using part of Lieutenant General Thomas "Stonewall" Jackson’s corps to capture the Union garrison at Harpers Ferry, Virginia (now West Virginia), while the largest corps, that of Lt. Gen. James Longstreet, proceeded on the road toward Sharpsburg. Lee informed his commanders of their routes and objectives in Order No. 191 on September 9.

In a series of events too strange to be believable in fiction, a copy of Order No. 191 was used to bundle a few cigars and the bundle was inadvertently dropped in a field on the Best Farm, where it was found by Federal soldiers of the 27th Indiana Regiment. The marching orders were taken to Union Maj. Gen. George B. McClellan, who had been recalled from the Virginia peninsula along with the Army of the Potomac (see Seven Days Battle).

Whatever his flaws as a field commander, "Little Mac" was an organizer who had the confidence of his troops. On September 12, the Army of Virginia was disbanded and absorbed into the Army of the Potomac, with McClellan as the commander&mdashJohn Pope was sent to Minnesota to fight Indians&mdash and he had the army ready for action sooner than Lee had anticipated.

The benefits of the intelligence windfall that dropped into McClellan’s hands were blunted, however, because a Southern sympathizer informed Lee that McClellan had a copy of his orders, and because McClellan moved with his typical glacial pace. He allowed 17 hours to pass before marching toward Lee’s force, allowing time for the Confederates to begin regrouping around the town of Sharpsburg at the base of South Mountain.


Burnside's Bridge and the Confederate Retreat

Burnside's Bridge Overlooking Antietam Creek

Toward the later afternoon, the battle moved to the southern end of the battlefield, particularly for control of a bridge spanning Antietam Creek that would come to be known as Burnside's Bridge. Union Major General Ambrose Burnside ordered his soldiers to storm the bridge, where they took heavy fire from Confederate gunners. It took three separate attempts before Union soldiers successfully crossed. While Burnside's men crossed the narrow bridge with their artillery and wagons, General Robert E. Lee took the time to reinforce the right flank of his army. Numerous assaults and repulsions marked the remainder of the afternoon. By 5:30 p.m., it was clear there would be no winner. In total, the two sides suffered almost 23,000 casualties, making it the single bloodiest day in American military history. Although Lee expected another Union assault on the 18th, it never came, and an informal truce was established so each side could collect and tend to the injured and dead. On the night of the 18th, Confederate forces left Sharpsburg, crossing the Potomac River back to Virginia.


Spotlight: Battle of Antietam


On this day in 1862, at about five thirty in the morning and after a long night of light rain and fitful sleep, Confederate artillery opened fire, inaugurating what would become the bloodiest twelve hours in American history: the Bataille d'Antiétam.
Readers of these pages will already be familiar with many of the events that led up to this day: the Union defeat at Second Manassas George B. McClellan‘s return to command Robert E. Lee‘s decision to enter Maryland and then, once he was there, to split his army up the loss by Confederates and then discovery by McClellan’s men of a copy of Special Orders No. 191, detailing Lee’s plan and then the subsequent Bataille de la Montagne du Sud.
All of which nearly caused Lee to say “never mind” to the whole invading-Maryland thing, but in the end he decided he could make a stand at the little village of Sharpsburg. Which he did, on September 17.
The ensuing battle occurred on what the historian Stephen W. Sears has called “a largely anonymous landscape, except for such casual everyday designations as this farmer’s woodlot or that farmer’s lane or someone else’s cornfield. The war would change all that, imprinting names of its own for the historical record—names like the East Woods, the West Woods, the Cornfield, the Sunken Road.” And don’t forget Dunker Church, which looks peaceful enough now, but was less so in the days following the battle.

And then there was Burnside’s Bridge, one of three bridges across Antietam Creek and where the Union general Ambrose E. Burnside famously attacked sometime between nine and ten in the morning. This is from our entry:

Burnside made several small runs at the 500 Confederates on the west bank of the Antietam, but the bridge—an arched, stone walkway—was too narrow to mount an effective charge. Finally, Burnside sent troops downstream, where they found a place to ford the creek and then came upon the Confederates from behind. At the same time, a small storming party made one last rush on what came to be known as Burnside’s Bridge. One Virginia soldier décrit the fighting as “volumes of musketry and noise of the artillery … mingled in one vast roar that shook the earth.” By one o’clock the crossing was in Union hands.

What might it have been like for Union soldiers wading across the creek? The historians Mark Grimsley (wading) and Brooks Simpson (Yankees cap) demonstrate:

By day’s end, both armies were pretty well spent, but when Lee retreated back to Virginia on the 19th, he conceded victory to McClellan. In other words, as our contributor, Tom Clemens, insists, Antietam was ne pas a draw. It was a Union victory—one that made the Proclamation d'émancipation possible and, for that reason, changed the course of the war. Ironically, it also cost McClellan his job. The conventional wisdom is that McClellan was arrogant and slow, and refused to pursue Lee and destroy the Army of Northern Virginia. In our entry, Clemens offers a different take:

For political reasons, the president was happy to capitalize on the Armée du Potomac‘s success, but he still refused to accord much credit to its leader, whom he viewed as a potential political rival. Even in 1862, it was well established that successful generals became presidents, and the Republicans were not anxious to jeopardize their political control by lionizing McClellan, who was a Democrat.


According to Clemens, McClellan’s army was “exhausted and poorly supplied,” and Lincoln insisted that it should “march overland to Richmond, a strategy the general, and Winfield Scott before him, had long opposed. When McClellan’s rate of advance did not meet Lincoln’s expectations, he was removed from command on November 5. Not coincidentally, this came one day after the midterm elections, when McClellan’s popularity could no longer hurt the administration.”
You can read more about Clemens’s argument that McClellan was “a victim of history” ici.
One can truly geek out on Civil War battles like Antietam. When I was a kid it was my favorite battle to study, although that sounds awfully strange to my ears nowadays: a “favorite” battle? Ask the kid in the photograph at top whether it was le sien favorite battle. Alexander Gardner, a Scotsman by birth, took that image, by the way. Then working for Mathew Brady, he and his assistant, John F. Gibson, arrived on the battlefield a day or two after the fighting had stopped and composed ninety-five haunting photographs of the dead. These were later exhibited in Brady’s New York City gallery, prompting a review in the New York Times:

The living that throng Broadway care little perhaps for the Dead at Antietam, but we fancy they would jostle less carelessly down the great thoroughfare, saunter less at their ease, were a few dripping bodies, fresh from the field, laid along the pavement.

Vous pouvez read the rest here. Or, if you have the patience for academics using phrases like “interstitial spaces,” you can watch a lecture on Gardner’s photographs here. And, finally, if you’d like to take a pretty cool virtual tour of the Antietam battlefield, go here.
IMAGES :He sleeps his last sleep. A Confederate soldier who after being wounded had evidently dragged himself to a little ravine on the hillside where he died. Sept. 1862,” Alexander Gardner (Bibliothèque du Congrès) “Dunker Church, Antietam Battlefield, near Sharpsburg, Maryland” by Carol M. Highsmith (Bibliothèque du Congrès) “Between the North Woods and The Cornfield—Antietam Battlefield, MD” by Flikr user Jeff Tsuruoka, May 11, 2008 detail of Abraham Lincoln and George B. McClellan, October 3, 1862, near Sharpsburg, Maryland, by Alexander Gardner (Bibliothèque du Congrès)


Battle of Antietam or Sharpsburg

source : ‘the american civil war – the war in the east 1861-may 1863’ essential histories 004, Osprey publishing

The climactic clash came on 17 september at the battle of Antietam (called Sharpsburg by most confederates). Straggling and desertion had reduced Lee’s army to fewer than 40.000 men. McClellan’s army numbered more than 80.000, though a quarter had been in service only a few weeks. The battle unfolded from north to south in three distinct phases. Between about 6 and 9.30 am, federals from three corps pounded the confederate left under Stonewall Jackson. Lee shifted troops from his right, commanded by Longstreet, to shore up his harried left. Particularly vicious action occurred in a 23-acre (9.3ha) cornfield owned by a farmer named David R. Miller. Some 8.000 men, including more than 80 percent of one Texas regiment, fell in the midst of cornstalks cut down by musketry and cannon fire. This part of the fighting ended with the near destruction of a Union division that stumbled into a deadly crossfire in woods near a modest brick church that served a Dunker congregation.

The second phase focused on the middle of Lee’s position and lasted from 9.30 am until about 1 pm. Two confederate brigades situated in a sunken country lane held this section of the line. Together with other units that came to their aid, these brigades beat back a series of Union attacks before being flanked and driven out at great loss. Lee had no reinforcements at hand, and his army teetered on the edge of utter defeat. Union division commander Israel Richardson, whose soldiers had broken the rebel line, pleaded with McClellan to send in reinforcements. Thousands of uncommitted federals stood nearby, but McClellan chose not to send them forward lest he leave himself without a substantial reserve. A staggering opportunity slipped away as action died down along what the soldiers later christened the ‘bloody lane’.

The battle closed on the confederate right, where major-general Ambrose E. Burnside orchestrated an unimpressive tactical offensive against a handful of Southern defenders. Fighting on this part of the field began just as the action in the ‘sunken road’ subsided. Two federal regiments crossed a stone bridge over Antietam creek (later dubbed ‘Burnside’s bridge’) under fire, after which Burnside took his time preparing for a final advance. If successful, Burnside’s soldiers could cut Lee and his army off from the only available ford over the Potomac. By about 3 pm, Union attackers had approached to within 250 yards (230m) of the road to the ford when elements of A.P. Hill’s division slammed into their left flank. A difficult 17-mile (27km) march from Harpers Ferry had carried Hill’s leading brigades to the field just in time to disrupt Burnside’s attacks. The battle closed as the federals fell back towards Antietam creek.

The exhausted armies had waged the costliest single day’s combat in United States history. McClellan’s loss approached 12.500, and Lee’s exceeded 10.300. Another 2.300 federals and 2.700 confederates had fallen at South mountain on 14 september. One Southerner remarked that the ‘sun seemed almost to go backwards’ during the fighting on the 17th. A Union soldier counted himself fortunate that his regiment did not have to view the shattered landscape in full daylight. ‘We were glad to march over the field at night‘, he told his parents, ‘for we could not see the horrible sights so well. Oh what a smell, some of the men vomit as they went along‘.

The army of northern Virginia remained on the field during 18 september, after which McClellan permitted Lee to recross the Potomac unmolested. A federal foray across the river at Shepherdstown late on the 19th promised to disrupt Lee’s withdrawal, but A.P. Hill’s division counterattacked the following day and drove the Northerners back to the left bank of the Potomac. The campaign closed without a determined Union effort to pursue the confederates.

McClellan’s handling of the campaign inspired heated debate. While some applauded his success in stopping Lee’s invasion, others inside the army of the Potomac and behind the lines in the North believed he had lost a tantalizing opportunity. A newspaper correspondent voiced a common criticism in wishing McClellan had attacked again on 18 september: ‘We could have driven them into the river or captured them. … It was one of the supreme moments when by daring something, the destiny of the nation might have been changed‘. No one experienced more bitter disappointment

than Abraham Lincoln. Although he used Lee’s retreat as a pretext to issue a preliminary emancipation proclamation on 22 september, a step that signalled a profound shift in the course of the war, he nevertheless believed his commander had once again shown insufficient aggressiveness.

Thousands of Union soldiers had remained out of the action on 17 september (Lee, in contrast, had committed every available man) and reinforcements had reached the field on the 18th, yet still McClellan refused to advance. He insisted that his men were worn out, too few in number to harass the rebels, and poorly supplied. Secretary of the navy Gideon Welles likely mirrored Lincoln’s attitude when he wrote on 19 september that he had no news from the army, ‘except that, instead of following up the victory, attacking and capturing the rebels‘, McClellan was allowing Lee to escape across the Potomac. An obviously unhappy Welles added: ‘McClellan says they are crossing, and that Pleasonton is after them. Oh dear!‘.

McClellan typically lavished praise on himself. ‘I feel some little pride‘, he wrote to his wife on 20 september, ‘in having, with a beaten and demoralised army, defeated Lee so utterly and saved the North so completely. Well – one of these days history will I trust do me justice in deciding that it was not my fault that the campaign of the peninsula was not successful‘. The next day he complained that Lincoln and the secretary of war had not congratulated him sufficiently. But he assured his wife that a higher power had blessed his work: ‘I have the satisfaction of knowing that god has in his mercy a second time made me the instrument for saving the nation & am content with the honor that has fallen to my lot‘.

If McClellan erred on the side of caution in september 1862, Robert E. Lee might have been too audacious. Thousands of confederates had fallen at Antietam when Lee stood to gain very little either tactically or strategically. The decision to remain on the field on the 18th, with a powerful enemy in his front and just a single ford available to reach Virginia, might have jeopardized his entire army. He had driven his worn army relentlessly, misjudging the men’s physical capacity and watching thousands fall out of the ranks from hunger, debility or a simple unwillingness to be pushed any further. The army had survived, however, and as it lay in camps near Winchester, Lee congratulated the soldiers who had discharged their duty. History offered ‘few examples of greater fortitude and endurance than this army has exhibited‘, he assured them, ‘to your tried valor and patriotism the country looks with confidence for deliverance and safety‘.

Lee did not exaggerate how important his soldiers’ activities would be to future confederate morale. No one could claim a clear-cut success for the army. Marylanders had not rushed to the confederate colors, and the army fell back to Virginia long before Lee had expected. Yet he had accomplished many of his logistical goals by virtue of McClellan’s failure to press him after 17 september. More significantly, between june and september 1862, the army of northern Virginia had crafted spectacular victories that helped cancel the effects of defeats in other theaters. The retreat from Maryland, itself counterbalanced by the capture of thousands of federals at Harpers Ferry and the tidy success at Shepherdstown, did not detract appreciably from laurels won at Richmond and second Manassas. Similarly, the bitter contest at Sharpsburg, seen by most confederates as a bloody drawn battle, confirmed the gallantry of Lee’s soldiers. In the space of less than three months, the confederate people had come to expect good news from Lee and the army of northern Virginia, investing ever more emotional capital in them. That investment led to a belief in possible victory that would be as important as any other factor in lengthening the life of the Confederacy.

Abraham Lincoln lost all patience with McClellan in the wake of Antietam. The outspoken general reiterated his opposition to emancipation, angering republican politicians already eager to see him relieved. The principal problem from Lincoln’s standpoint lay in McClellan’s refusal to mount a new campaign into Virginia. In mid-october, an exasperated Lincoln asked whether his general was ‘over-cautious when you assume that you can not do what the enemy is constantly doing? Should you not claim to be at least his equal in prowess, and act upon the claim?‘. McClellan finally began crossing the Potomac on 26 october. His army took six days to make the passage (Lee’s had done it in one night after Antietam) and then marched slowly towards Warrenton. Nearly seven weeks had elapsed since Lee’s retreat, and Lincoln had reached his breaking point. On 5 november, the day after the northern off-year elections (elections held in between presidential elections), Lincoln issued orders replacing McClellan with Ambrose E. Burnside. Little Mac received the orders late in the evening on 7 november. He took an emotional leave from the army three days later, having played his final scene in the war’s military drama.


Battle of Antietam or Sharpsburg, 17 September 1862

American Civil War battle that ended Robert E. Lee&rsquos first invasion of the north. After victory at Second Bull Run or Manassas (29-30 August), Lee was convinced that the best chance of Confederate victory was an invasion of the north. At best, a major Confederate victory on northern soil might convince foreign governments to recognise the independence of the south, and perhaps persuade Maryland to join the rebels, a step that might even result in the capture of Washington.

However, Lee&rsquos move north was very poorly handled. At this point he seems to have held the Union army, and its commanders, almost in contempt. In order to capture Harpers Ferry, he split his army into five segments, on the assumption that by the time news of this reached Union ears, his army would be back together again.

This was improbable to say the least. McClellan was receiving a great deal of accurate intelligence about Lee&rsquos movements now he was in Maryland, but on 13 September he received a stroke of luck that should have allowed him to roll up Lee&rsquos entire army. A copy of Lee&rsquos Special Order 191, detailing his plan for the attack on Harpers Ferry, was found by two Union solders. Worse, the copy was written in handwriting that was recognised as belonging to Lee&rsquos assistant adjutant-general. The order was genuine, and McClellan accepted it as such.

Even with this information, McClellan still proved incapable of moving quickly. On 14 September he managed to force his way through the mountain passes north of Harpers Ferry, but then halted again. Harpers Ferry did not fall to the Confederates until the following day, 15 September. On that same day, Lee decided to move his part of the army, some 15,000 men, south to Sharpsburg, with Antietam Creek running south to north just to his east. The first Federal units reached the east bank of the creek at noon on the same day.

This was McClellan&rsquos great chance. The bulk of his army was no more than half a days march away. On 15 September he could have attacked Lee&rsquos 15,000-20,000 men with most of his 80,000. The following day part of the Harpers Ferry force reached Lee, but even at the end of the day he only had 25,000 men. Still McClellan did not attack.

Finally, on 17 September McClellan attacked. The resulting Battle of Antietam or Sharpsburg saw a series of determined but uncoordinated Union attacks that came close to breaking Lee&rsquos line on several occasions. On each occasion, McClellan failed to support the attack, and convinced that he was still outnumbered never used his reserves. Antietam saw the highest casualty figures of any single days fighting in the entire war. Lee lost 2,700 dead, 9,024 wounded and 2,000 missing out of a total force of 40,000. Union losses were 2,108 killed, 9,549 wound and 753 missing out, similar total numbers out of a much larger army.

McClellan was given yet another chance on 18 September. Lee remained in his lines all day, with his forces down to at most 30,000 men. McClellan had nearly that many fresh soldiers who had taken no part in the fighting on the previous day, but was still convinced that Lee had massive reserves, and did not attack. Finally, during the evening of 18 September Lee withdrew across the Potomac back into Virginia.

Antietam was McClellan&rsquos last great chance to defeat Lee. On 7 November he was finally replaced as commander of the Army of the Potomac. He persisted in claiming Antietam as a military masterpiece. Although it was far from that, it did have long reaching effects. For some time Lincoln had been waiting for a victory before issuing the Emancipation Proclamation. Antietam was enough of a victory. The Proclamation helped change the nature of the war, giving the Union cause a great moral advantage. Antietam also discouraged any thoughts the British government might have had about recognising the Confederacy. Lee&rsquos gamble had failed.


Battle of Sharpsburg or Antietam - History


Antietam Then

It did not provide Abraham Lincoln with a reason to promote General Grant from the western theatre, even though his displeasure after the battle of Antietam would lead to his final removal of Union General George McClellan from commander of the army and spur his election rival in the presidential election of 1864. There would be several commanders in between before the ascension of Grant after Vicksburg. What made Antietam important, beyond the terrible fighting that occurred all over its cornfields, sunken roads, fords, bridges, woods, and hillsides, was the rationale. The northern victory at Antietam, no matter how marginal it may have been, gave President Abraham Lincoln the right time to announce to all nations on earth that the rationale for this war was finally going to change. He issued the Emancipation Proclamation in response to the Union victory on these Maryland fields, changing forever the idea that the Civil War was mostly about states rights, and yes, the idea about whether new states entering into the Union would be free or slave. It changed the rationale to that of a war that was about human dignity, and whether slavery should end, at some time in the future, altogether. Once the Emancipation Proclamation was issued, even before its enactment the next year, and in years to come, it would predominantly halt the idea in the European capitals of London and Paris that recognition of the Confederacy would come, once a victory on northern soil was achieved. They were not hesitant to be seen as backers of a fight for slavery. Once General Robert E. Lee would finally move into northern territory again in June of 1863, he had lost one main rationale for northern victory. Antietam had cost him that.

The day of September 17, 1862, was an infamous day. The armies of both North and South had gathered on these verdant farm fields of Maryland over the several days before. Fighting had begun on the north end of the field the day before, but it had been nothing like the terrible slaughter that was about to begin. It was a foggy and damp morning as the troops began to mass for battle. For twelve hours they would fight, from the initial section of the battle in the north with Union General Hooker advancing into the Cornfield, East, and West Woods. As the day advanced, fighting continued around the Dunker Church (historic photo left with battle damage, by Alexander Gardner, September 1862, courtesy LOC), then into the center of the battlefield at the Sunken Road, and later at Burnside Bridge, where General Ambrose Burnside's men would attack the Confederate right. The small force of Confederates on the steep hillside above the bridge would hold steady for three hours, before finally relenting at 1:00 p.m. At that point, the Union army was winning the day, despite its terrible toll in men, but a delay by Burnside to continue pushing the battle allowed Confederate troops approaching the Ferry Harper to get into position, and stem the advance of the Union army.

One day later, the Confederate army retreated, allowing the Union to claim victory, and Lincoln to have a victory that would allow the Proclamation to emancipate. Antietam, the creek in Sharpsburg, Maryland, and the battlefield that would forever hold its name, would now take its place in American history as one of the most important landscapes, a symbol of the day that would change the face of the the United States forever.

Dunker Church - The small white church was the site of a good part of the major fighting and sustained damage from the shot and shells of the troops.

The Cornfield - The bloody sight of a massive conflict between Union and Confederate troops that saw waves and men within its stalks cut down with one hour. This was the site of most of the heavy casualties of the day, 23,000 killed, wounded, and missing, making this the bloodiest day in Civil War history.

The Sunken Road - As the battle of September 17 moved forward into the central part of the day, this central area was defined by a sunken farm road, six to eight feet below the surface of the fields. Confederate troops massed there in defense of the middle section of their line. Their fire into approaching Union soldiers was a heinous example of Civil War fighting. Eventually, Union soldiers overtook the Sunken Road. Scores of bodies were strewn along the fence work and depression.

Burnside Bridge - On the southern end of the field, northern troops were massed in a valley beside Antietam Creek. To join the day's fighting, they were ordered to cross the Burnside Bridge spanning the water and take the hillside filled with Confederate soldiers. This narrow bridge was crossed, and the hill taken, but many casualties ensued.

Photo above: Dunker Church and the Maryland Monument on Antietam National Battlefield. Below: Sunken Road in the center of the Antietam Battlefield.



Antietam Now

Antietam and Sharpsburg Today - One of the best examples of an intact battlefield and growing through the last decade and today due to extensive preservation efforts, the almost pristine landscape allows the Civil War visitor to get a sense of the scope of battle and its landscape as well as any of the preserved battlefields across the Virginia theatre. Most of the major sites are intact, including Dunker Church, the Cornfield, the Sunken Road, Burnside Bridge, as well as the Pry House, which served as General McClellan's headquarters.


Battle of Antietam or Sharpsburg

The climactic clash came on 17 september at the battle of Antietam (called Sharpsburg by most confederates). Straggling and desertion had reduced Lee’s army to fewer than 40.000 men. McClellan’s army numbered more than 80.000, though a quarter had been in service only a few weeks. The battle unfolded from north to south in three distinct phases. Between about 6 and 9.30 am, federals from three corps pounded the confederate left under Stonewall Jackson. Lee shifted troops from his right, commanded by Longstreet, to shore up his harried left. Particularly vicious action occurred in a 23-acre (9.3ha) cornfield owned by a farmer named David R. Miller. Some 8.000 men, including more than 80 percent of one Texas regiment, fell in the midst of cornstalks cut down by musketry and cannon fire. This part of the fighting ended with the near destruction of a Union division that stumbled into a deadly crossfire in woods near a modest brick church that served a Dunker congregation.

The second phase focused on the middle of Lee’s position and lasted from 9.30 am until about 1 pm. Two confederate brigades situated in a sunken country lane held this section of the line. Together with other units that came to their aid, these brigades beat back a series of Union attacks before being flanked and driven out at great loss. Lee had no reinforcements at hand, and his army teetered on the edge of utter defeat. Union division commander Israel Richardson, whose soldiers had broken the rebel line, pleaded with McClellan to send in reinforcements. Thousands of uncommitted federals stood nearby, but McClellan chose not to send them forward lest he leave himself without a substantial reserve. A staggering opportunity slipped away as action died down along what the soldiers later christened the ‘bloody lane’.

The battle closed on the confederate right, where major-general Ambrose E. Burnside orchestrated an unimpressive tactical offensive against a handful of Southern defenders. Fighting on this part of the field began just as the action in the ‘sunken road’ subsided. Two federal regiments crossed a stone bridge over Antietam creek (later dubbed ‘Burnside’s bridge’) under fire, after which Burnside took his time preparing for a final advance. If successful, Burnside’s soldiers could cut Lee and his army off from the only available ford over the Potomac. By about 3 pm, Union attackers had approached to within 250 yards (230m) of the road to the ford when elements of A.P. Hill’s division slammed into their left flank. A difficult 17-mile (27km) march from Harpers Ferry had carried Hill’s leading brigades to the field just in time to disrupt Burnside’s attacks. The battle closed as the federals fell back towards Antietam creek.

The exhausted armies had waged the costliest single day’s combat in United States history. McClellan’s loss approached 12.500, and Lee’s exceeded 10.300. Another 2.300 federals and 2.700 confederates had fallen at South mountain on 14 september. One Southerner remarked that the ‘sun seemed almost to go backwards’ during the fighting on the 17th. A Union soldier counted himself fortunate that his regiment did not have to view the shattered landscape in full daylight. ‘We were glad to march over the field at night‘, he told his parents, ‘for we could not see the horrible sights so well. Oh what a smell, some of the men vomit as they went along‘.

The army of northern Virginia remained on the field during 18 september, after which McClellan permitted Lee to recross the Potomac unmolested. A federal foray across the river at Shepherdstown late on the 19th promised to disrupt Lee’s withdrawal, but A.P. Hill’s division counterattacked the following day and drove the Northerners back to the left bank of the Potomac. The campaign closed without a determined Union effort to pursue the confederates.

McClellan’s handling of the campaign inspired heated debate. While some applauded his success in stopping Lee’s invasion, others inside the army of the Potomac and behind the lines in the North believed he had lost a tantalizing opportunity. A newspaper correspondent voiced a common criticism in wishing McClellan had attacked again on 18 september: ‘We could have driven them into the river or captured them. … It was one of the supreme moments when by daring something, the destiny of the nation might have been changed‘. No one experienced more bitter disappointment

than Abraham Lincoln. Although he used Lee’s retreat as a pretext to issue a preliminary emancipation proclamation on 22 september, a step that signalled a profound shift in the course of the war, he nevertheless believed his commander had once again shown insufficient aggressiveness.

Thousands of Union soldiers had remained out of the action on 17 september (Lee, in contrast, had committed every available man) and reinforcements had reached the field on the 18th, yet still McClellan refused to advance. He insisted that his men were worn out, too few in number to harass the rebels, and poorly supplied. Secretary of the navy Gideon Welles likely mirrored Lincoln’s attitude when he wrote on 19 september that he had no news from the army, ‘except that, instead of following up the victory, attacking and capturing the rebels‘, McClellan was allowing Lee to escape across the Potomac. An obviously unhappy Welles added: ‘McClellan says they are crossing, and that Pleasonton is after them. Oh dear!‘.

McClellan typically lavished praise on himself. ‘I feel some little pride‘, he wrote to his wife on 20 september, ‘in having, with a beaten and demoralised army, defeated Lee so utterly and saved the North so completely. Well – one of these days history will I trust do me justice in deciding that it was not my fault that the campaign of the peninsula was not successful‘. The next day he complained that Lincoln and the secretary of war had not congratulated him sufficiently. But he assured his wife that a higher power had blessed his work: ‘I have the satisfaction of knowing that god has in his mercy a second time made me the instrument for saving the nation & am content with the honor that has fallen to my lot‘.

If McClellan erred on the side of caution in september 1862, Robert E. Lee might have been too audacious. Thousands of confederates had fallen at Antietam when Lee stood to gain very little either tactically or strategically. The decision to remain on the field on the 18th, with a powerful enemy in his front and just a single ford available to reach Virginia, might have jeopardized his entire army. He had driven his worn army relentlessly, misjudging the men’s physical capacity and watching thousands fall out of the ranks from hunger, debility or a simple unwillingness to be pushed any further. The army had survived, however, and as it lay in camps near Winchester, Lee congratulated the soldiers who had discharged their duty. History offered ‘few examples of greater fortitude and endurance than this army has exhibited‘, he assured them, ‘to your tried valor and patriotism the country looks with confidence for deliverance and safety‘.

Lee did not exaggerate how important his soldiers’ activities would be to future confederate morale. No one could claim a clear-cut success for the army. Marylanders had not rushed to the confederate colors, and the army fell back to Virginia long before Lee had expected. Yet he had accomplished many of his logistical goals by virtue of McClellan’s failure to press him after 17 september. More significantly, between june and september 1862, the army of northern Virginia had crafted spectacular victories that helped cancel the effects of defeats in other theaters. The retreat from Maryland, itself counterbalanced by the capture of thousands of federals at Harpers Ferry and the tidy success at Shepherdstown, did not detract appreciably from laurels won at Richmond and second Manassas. Similarly, the bitter contest at Sharpsburg, seen by most confederates as a bloody drawn battle, confirmed the gallantry of Lee’s soldiers. In the space of less than three months, the confederate people had come to expect good news from Lee and the army of northern Virginia, investing ever more emotional capital in them. That investment led to a belief in possible victory that would be as important as any other factor in lengthening the life of the Confederacy.

Abraham Lincoln lost all patience with McClellan in the wake of Antietam. The outspoken general reiterated his opposition to emancipation, angering republican politicians already eager to see him relieved. The principal problem from Lincoln’s standpoint lay in McClellan’s refusal to mount a new campaign into Virginia. In mid-october, an exasperated Lincoln asked whether his general was ‘over-cautious when you assume that you can not do what the enemy is constantly doing? Should you not claim to be at least his equal in prowess, and act upon the claim?‘. McClellan finally began crossing the Potomac on 26 october. His army took six days to make the passage (Lee’s had done it in one night after Antietam) and then marched slowly towards Warrenton. Nearly seven weeks had elapsed since Lee’s retreat, and Lincoln had reached his breaking point. On 5 november, the day after the northern off-year elections (elections held in between presidential elections), Lincoln issued orders replacing McClellan with Ambrose E. Burnside. Little Mac received the orders late in the evening on 7 november. He took an emotional leave from the army three days later, having played his final scene in the war’s military drama.