Abigail Fillmore

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Abigail Fillmore (1798-1853) était une première dame américaine (1850-1853) et l'épouse de Millard Fillmore, le 13e président des États-Unis. Première dame à travailler à l'extérieur de la maison, elle a rencontré son futur mari alors qu'elle était son professeur dans une école de l'État de New York. Elle a soutenu la carrière politique naissante de son mari, bien que la détérioration de sa santé l'ait empêchée de participer à la plupart des engagements sociaux en tant que première dame. Amoureuse des livres depuis toujours, sa contribution durable a été la création d'une bibliothèque à la Maison Blanche, qu'elle a construite avec des fonds qu'elle a obtenus du Congrès.

La dernière des premières dames nées au XVIIIe siècle, Abigail Powers était la plus jeune des sept enfants d'Abigail Newland et du ministre baptiste Lemuel Leland Powers. Elle a passé ses premières années à Stillwater, New York, avant que la mort de son père ne déclenche le déménagement de la famille dans la ville de Sempronius. Abigail a reçu une solide éducation malgré les difficultés financières, car ses cours étaient complétés par la vaste collection de livres de son père. Cependant, le manque de revenu familial stable l'obligeait à cotiser lorsqu'elle était assez âgée, ce qui a conduit au début de sa carrière d'enseignante à l'âge de 16 ans.

Abigail travaillait dans une académie privée à New Hope, New York, lorsque Fillmore est devenue son élève en 1819. Comme son professeur, Fillmore avait le goût d'apprendre malgré ses origines modestes, et ils se sont rapprochés au cours de leur temps passé à étudier ensemble. Le futur président a déménagé à Buffalo pour poursuivre une carrière en droit, mais malgré leur longue séparation et le scepticisme de la famille d'Abigail concernant son aptitude en tant que mari, la relation a survécu grâce à une correspondance fréquente. Ils se sont mariés dans la maison de son frère aîné à Moravia, New York, le 5 février 1826.

Abigail a continué à enseigner pendant plus d'un an après le mariage, mais après être tombée enceinte du premier de deux enfants, elle s'est concentrée sur la carrière de son mari. Conseillère précieuse pendant son mandat de membre du Congrès américain de 1836 à 1842, elle s'est tenue au courant des questions importantes du jour en lisant les journaux et en écoutant les débats, et a laissé sa carte de visite aux représentants du gouvernement et aux ministres des Affaires étrangères pour forger des liens. Abigail a également renforcé le profil de son mari grâce à ses apparitions publiques, bien qu'elle préférait de loin assister à des galeries d'art et à des conférences plutôt qu'à des événements sociaux fastueux.

En partie à cause d'une blessure persistante au pied qui l'empêchait de se tenir debout, Abigail a transmis les responsabilités sociales de la première dame à sa fille Mary Abigail lorsque cela était possible. Elle était beaucoup plus enthousiaste à l'idée d'accueillir certains des artistes renommés de l'époque, notamment les écrivains Washington Irving et Charles Dickens et la chanteuse d'opéra Jenny Lind. Elle est restée une conseillère importante pendant le mandat de son mari en tant que président, bien que son incapacité à tenir compte de sa suggestion d'opposer son veto à la loi sur les esclaves fugitifs ait probablement condamné ses chances de gagner la renomination du parti Whig en 1852.

Prêts à se lancer dans une tournée des États du Sud à la fin de l'administration, les Fillmore ont brusquement annulé ces plans lorsqu'Abigail est tombée malade d'une surexposition lors de l'investiture du successeur Franklin Pierce. Elle a été transférée à l'hôtel Willard voisin pour y être soignée, mais a succombé à une pneumonie bronchique seulement 26 jours après avoir quitté la Maison Blanche, la durée la plus courte de toute ancienne première dame. Sa mort a été commémorée par l'ajournement du Congrès et la fermeture des bureaux publics de la capitale pendant une journée, elle a été enterrée au cimetière de Forest Lawn près d'une ancienne maison familiale à Buffalo.


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